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'La prueba que nos faltaba': 'Vuelo de la muerte' regresa a Argentina

12 meses ago

Buenos Aires, Argentina – El inquietante descubrimiento nunca podría haber ocurrido si no fuera por la rotación repentina de un viento frío del sur, aullando a través del estuario del Río de la Plata entre Argentina y Uruguay.

El viento, llamado sudestada — empujó siete cuerpos a tierra a unos 300 kilómetros (186 millas) al sur de Buenos Aires entre diciembre de 1977 y enero de 1978.

Entre los cuerpos se encontraban madres que habían estado buscando a sus hijos desaparecidos y una monja que había ayudado en su búsqueda. Todos habían sido prisioneros de un centro clandestino de detención dirigido por el dictadura militar que gobernó Argentina de 1976 a 1983.

Cómo llegaron a perecer en esas gélidas aguas es un testimonio de los horrores de un período de violencia estatal en Argentina, cuando unas 30.000 personas fueron asesinadas en una campaña del gobierno para acabar con el activismo de izquierda y la disidencia política.

Pero los siete cuerpos que llegaron a la costa a fines de la década de 1970 fueron víctimas de una forma de ejecución particularmente espantosa: estaban entre los que habían sido arrojados, a menudo vivos, desde aviones al río, en lo que se conoció como «vuelos de la muerte».

Ahora, la evidencia de esa práctica está regresando a la Argentina, ya que el avión con el que mataron a esas siete víctimas es transportado de Estados Unidos a Sudamérica.

En marzo, en el aniversario del golpe militar en Argentina, manifestantes en Buenos Aires pasan un mensaje que dice ‘30.000 razones para no olvidar’, una referencia a los muertos [File: Natacha Pisarenko/AP Photo]

Es el primer avión de vuelo de la muerte en ser repatriado como parte de un esfuerzo gubernamental en curso para reconocer ese capítulo oscuro en la historia de Argentina. Para sobrevivientes de la dictadurasu regreso actúa como un reproche a quienes niegan o minimizan las atrocidades de ese período.

“Tengo emociones encontradas”, dijo Cecilia De Vincenti, de 60 años, cuya madre, Azucena Villaflor, estaba entre el grupo cuyos restos fueron arrastrados a la orilla.

Villaflor fue uno de los fundadores de las Madres de Plaza de Mayo, una organización dedicada a la recuperación de personas que desaparecido bajo la dictadura. Ella misma fue secuestrada en 1977 mientras buscaba a su propio hijo desaparecido.

“Por un lado, es bueno para la historia. Es bueno para conmemorar”, dijo De Vincenti sobre el regreso del avión. “Pero por otro lado, está la emoción y el dolor de saber que a mi mamá la tiraron de ese avión”.

Ministro de Economía Sergio Massa anunciado la semana pasada que el avión iniciaría su vuelo de regreso el 3 de junio. Se espera que tarde varios días en llegar y hará paradas en boxes por la distancia y sus capacidades de vuelo.

El avión se había ubicado en Fort Lauderdale, Florida, en 2010. Más recientemente, se había utilizado para saltos recreativos en paracaídas en una pista de aterrizaje de Arizona.

A su arribo a Argentina, el avión será exhibido en la ex escuela naval y mecánica de Buenos Aires, conocida por las siglas ESMA. El sitio, ahora un museo y memorial, una vez sirvió como un centro de detención clandestino donde se cree que unas 5.000 personas estuvieron cautivas.

Desde la acera se ve un edificio blanco de dos pisos con cuatro columnas, de estilo grecorromano.
La Escuela Superior de Mecánica de la Armada, conocida por el acrónimo ESMA, se ha convertido en un memorial y museo, que narra su uso como centro secreto de detención durante la dictadura militar argentina. [Natalie Alcoba/Al Jazeera]

Una búsqueda que abarca continentes

Cuando la dictadura argentina llegó a su fin en 1983, la atención se centró en averiguar que paso con toda esa gente así como cualquier niño nacido en los centros de detención.

Pero a principios de la década de 2000, el fotógrafo documental italiano Giancarlo Ceraudo se obsesionó con descubrir qué sucedió con los aviones utilizados en los vuelos de la muerte.

Había crecido con una fascinación por los aviones, y los vuelos de la muerte quedaron grabados a fuego en su mente como una forma de ejecución particularmente siniestra.

“Siempre me llamó la atención la historia de la dictadura”, dijo Ceraudo, quien viajó varias veces a Argentina para documentar sus consecuencias. Actualmente se encuentra en Buenos Aires para mostrar los resultados de su investigación en una exposición llamada Destino Final.

“Para mí, al encontrar esos aviones, pensé que podríamos reconstruir la historia y llegar a las personas culpables: los pilotos”, dijo Ceraudo.

Inicialmente, se enfrentó al escepticismo: ¿De qué serviría buscar los aviones?

“Había tanto dolor que nos impedía pensar en buscar los objetos”, recordó Miriam Lewin, periodista y sobreviviente del campo de detención de la ESMA, con quien Ceraudo se asoció en su búsqueda. Ahora trabaja como defensora del pueblo del gobierno.

“Pensé que era una locura”, admitió. “Pensar que con solo ubicar el avión, el avión de alguna manera nos diría quiénes eran sus pilotos”.

Y, sin embargo, eso es exactamente lo que sucedió. Utilizando información publicada por un ex infante de marina, Adolfo Scilingo, la pareja rastreó cinco aviones de “vuelo de la muerte” hasta la guardia costera argentina, que ya no estaba bajo el control del ejército.

Eso significaba que no estaba sujeto al pacto de silencio que perdura hasta el día de hoy entre gran parte de los militares, dijo Lewin, un pacto que ha visto a los soldados negarse a testificar sobre los acontecimientos que se desarrollaron bajo la dictadura.

La guardia costera entregó registros que mostraban qué pasó con esos cinco aviones. Dos habían sido derribados en el Guerra de las Malvinasconocida en Argentina como Guerra de Malvinas, explicó Lewin.

Pero otros tres estaban intactos: uno en el Reino Unido, uno en Luxemburgo y el más accesible en Fort Lauderdale.

En ese momento, una empresa de mensajería lo estaba utilizando para vuelos de corta distancia hacia y desde las Bahamas.

“El propietario sabía que el avión había sido utilizado en Malvinas, pero desconocía su historia anterior”, dijo Lewin.

El grupo de derechos humanos Madres de Plaza de Mayo (Madres de Plaza de Mayo) marcha durante su manifestación semanal alrededor de Plaza de Mayo en noviembre de 2022
El grupo de derechos humanos Madres de Plaza de Mayo continúa manifestándose y buscando a las personas desaparecidas bajo la dictadura militar argentina [File: Agustin Marcarian/Reuters]

Pistas en un vuelo ‘ilógico’

Los registros de vuelo del avión, que contienen detalles sobre cada vuelo y los pilotos al mando, también estaban en su poder.

Se destacó un vuelo en particular, fechado el 14 de diciembre de 1977. Correspondía a la franja horaria de la desaparición de 12 personas que buscaban a familiares, adscritos a una iglesia bonaerense llamada Santa Cruz.

Un piloto que ayudó a descifrar los registros describió el vuelo como “ilógico desde el punto de vista aeronáutico”, explicó Lewin. “Volaron de un aeropuerto al mismo aeropuerto. Por la noche y durante el máximo de tiempo.”

Pero el piloto estaba demasiado asustado para hacer una declaración oficial en la corte. Entonces Lewin y Ceraudo recurrieron a otro piloto, Enrique Piñeyro, quien accedió a hacer una declaración jurada.

“Nos dijo que los registros de vuelo eran polvo de oro”, dijo Lewin.

Su declaración y la existencia del avión Skyvan PA-51 se convirtieron en pruebas clave en un juicio de cinco años que culminó en 2017 con decenas de condenas. Los pilotos Mario Daniel Arru y Alejandro Domingo D’Agostino fueron condenados a cadena perpetua por el vuelo de 1977.

Un mural representa a mujeres con pañuelos blancos en la cabeza que llevan fotos de sus seres queridos.
Un mural representa a las Madres de la Plaza de Mayo, portando fotografías de los desaparecidos, en Buenos Aires, Argentina. [Natalie Alcoba/Al Jazeera]

Desde entonces, otros oficiales militares han sido condenados por sus papeles en los vuelos de la muerte también.

“Es la prueba de que nos faltaba”, dijo Mabel Careaga sobre el avión. Su madre, Esther Ballestrino de Careaga, fue otra miembro fundadora de las Madres de Plaza de Mayo que fue asesinada en el grupo de Santa Cruz.

“Es muy importante que sea aquí para que la gente pueda entender la brutalidad de la dictadura”, dijo Careaga, anticipando el regreso del avión.

“Ese avión no podía seguir haciendo lo que estaba haciendo”, agregó, señalando que el avión albergó recientemente, en un giro retorcido de los acontecimientos, saltos en paracaídas. “Las personas que abordan ese avión, no conocen su historia”.

Recuperando el pasado

El avión que regresa refuerza los testimonios de los testigos oculares, las declaraciones del juicio y documentos desclasificados que han surgido, narrando los “vuelos de la muerte”.

Un informe de un diplomático estadounidense, escrito en 1978 y desclasificado en 2002, describe cómo un oficial de policía se jactaba del “método argentino para deshacerse de los cuerpos”. Se trataba de colocar personas en aviones y arrojarlas a la desembocadura del río, “donde se hunden y son rápidamente devorados por los peces”.

Y un fallo reciente de la corte de apelaciones argentina calificó a los vuelos de la muerte como “uno de los métodos más habituales utilizados por las fuerzas armadas para acabar con la vida de las víctimas” durante la dictadura.

Otros informes estadounidenses desclasificados también relatan los últimos días del grupo de la iglesia de Santa Cruz. Doce personas, incluidas dos monjas francesas, desaparecieron entre el 8 y el 10 de diciembre de 1977.

Una de ellas, la madre de De Vincenti, Azucena Villaflor, fue “recogida a una cuadra de su casa a las 8:30 de la mañana y arrojada a un Ford Falcon dando patadas y gritando”, señaló uno de los informes estadounidenses. Más tarde esa mañana, una de las monjas “acompañó a dos señores desde su casa y se fue con ellos”.

Testigos informaron haber visto al grupo en el campo de concentración de la ESMA. Días después, sudestada los vientos llevaron algunos de sus cuerpos a la orilla.

Tres mujeres con chales blancos sobre la cabeza se sientan debajo de un cartel con retratos en blanco y negro de tres mujeres desaparecidas.
Las Madres de Plaza de Mayo realizan una conferencia de prensa en 2005 luego de que se identificaran los restos de tres miembros desaparecidos: Esther Ballestrino de Careaga, María Ponce de Bianco y Azucena Villaflor. [File: Marcos Brindicci/Reuters]

El médico que realizó las autopsias señaló en su informe que las fracturas en los cuerpos correspondían a una caída desde gran altura.

“Fue lo suficientemente valiente como para documentar eso”, dijo Lewin.

Los restos fueron enterrados como “NNs”, almas anónimas, en un cementerio de la provincia de Buenos Aires. No fue sino hasta 2005 que el análisis de ADN pudo identificar a los miembros del grupo, entre ellos tres Madres de Plaza de Mayo y Léonnie Duquet, una de las monjas francesas.

“Los toqué y se volvieron tangibles”, dijo De Vincenti sobre los restos de su madre. “Sentí una profunda tristeza: finalmente pude despedirme de mi madre y que ya no estaba en una tumba sin nombre”.

Ella agregó: “Bueno, con el avión, me siento de la misma manera”.


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