Misión exitosa de la NASA: la cápsula OSIRIS-REx entrega la mayor muestra de asteroide en la historia

 

Este domingo, la cápsula espacial OSIRIS-REx de la NASA hizo historia al aterrizar en el desierto de Utah, trayendo consigo la muestra más grande jamás recogida de un asteroide. El evento, que fue transmitido en vivo por la agencia espacial estadounidense, marcó el final de una misión conjunta de seis años entre la NASA y la Universidad de Arizona.

La cápsula, que tiene una forma similar a un caramelo de goma, fue liberada de la nave robótica OSIRIS-REx mientras esta se encontraba a 107.800 kilómetros de la Tierra. Aterrizó en una zona designada al oeste de Salt Lake City, en el extenso Campo de Pruebas y Entrenamiento del ejército estadounidense en Utah.

Este logro es especialmente significativo porque se trata de la tercera muestra de asteroide que se devuelve a la Tierra para su análisis, y es, con diferencia, la más grande. Las dos misiones anteriores fueron llevadas a cabo por la agencia espacial japonesa y finalizaron en los años 2010 y 2020.

Osiris-Rex: culminación de una misión de siete años en Utah
Una vista del asteroide Bennu capturada desde la nave espacial OSIRIS-REx, en una imagen que resalta la importancia de la misión en el avance de la investigación astronómica.

La muestra proviene de Bennu, un pequeño asteroide rico en carbono descubierto en 1999. Bennu es especialmente interesante para los científicos porque es un «objeto cercano a la Tierra» que pasa relativamente cerca de nuestro planeta cada seis años. Aunque las probabilidades de un impacto con la Tierra son remotas, el asteroide ofrece valiosas pistas sobre los orígenes y el desarrollo de planetas rocosos como el nuestro.

Bennu es una reliquia del sistema solar primitivo. Su química y mineralogía actuales prácticamente no han cambiado desde que se formó hace unos 4.500 millones de años. Esto lo convierte en una fuente invaluable de información sobre la formación de planetas rocosos y, posiblemente, sobre las condiciones necesarias para la aparición de vida.

La misión japonesa Hayabusa2, que también recogió muestras de un asteroide cercano a la Tierra, encontró compuestos orgánicos en su muestra. Esto refuerza la hipótesis de que objetos celestes como cometas, asteroides y meteoritos pudieron haber sembrado la Tierra con los ingredientes primordiales para la vida.

La nave OSIRIS-REx se lanzó en septiembre de 2016 y llegó a Bennu en 2018. Pasó casi dos años orbitando el asteroide antes de tomar una muestra de su superficie en octubre de 2020. La nave partió de Bennu en mayo de 2021 y emprendió un viaje de regreso de 1.900 millones de kilómetros, incluyendo dos órbitas alrededor del Sol.

La cápsula ingresó a la atmósfera terrestre a 35 veces la velocidad del sonido y se iluminó al rojo vivo durante su descenso. Los paracaídas se desplegaron casi al final, reduciendo la velocidad de la cápsula a unos 20 kilómetros por hora antes de su aterrizaje suave en el desierto de Utah.

La muestra de Bennu se ha estimado en 250 gramos, superando con creces los 5 gramos transportados desde Ryugu en 2020 o el diminuto espécimen entregado desde el asteroide Itokawa en 2010. Un equipo de recuperación ya está trabajando para asegurar la integridad de la muestra, que será enviada al Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston para su posterior análisis.

Mientras tanto, se espera que la parte principal de la nave OSIRIS-REx continúe su misión para explorar otro asteroide cercano a la Tierra, llamado Apophis.

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